Многие растительноядные животные время от времени употребляют в пищу мясо, и, наоборот, плотоядные порой тоже не пренебрегают подходящей растительной пищей. Но есть виды животных, которые одинаково любят и мясную и растительную пищу. Их называют всеядными.

Животные питающиеся мясом

Плотоядные животные являются замыкающим звеном любой цепи питания. В самом начале цепи стоят растения - единственные организмы, которые сами поставляют свою пищу. Следующими в этой цепи идут растительноядные животные. Они получают энергию из растений, которыми питаются.

Зеленые растения обладают способностью к фотосинтезу, при котором с помощью лучистой энергии солнца простые химические компоненты воздуха и вода превращаются в более сложные соединения. Таким образом, растения сами обеспечивают себя пищей. Животные этого делать не умеют.

Как только какое-нибудь животное погибает, около его трупа выстраивается целая очередь желающих отведать мяса падали, начиная от насекомых (мух и жуков) и кончая грифами и гиенами. Птицы, питающиеся падалью, замечают добычу благодаря зорким глазам, другие животные - по тлетворному запаху.

Некоторые животные всю свою жизнь проводят в организмах других живых существ, используя их в качестве источника питания. Такие животные называются паразитами; животные, за счет которых они живут, называются хозяевами. Почти каждый вид животных является хозяином одного или многих паразитов.

Многие животные на земле, а также в морях и океанах питаются остатками погибших растений и продуктами выделения других животных. На первый взгляд это кажется весьма простым решением проблемы, однако такая пища, как правило, содержит немного питательных веществ.

Несколько тысячелетий назад человек приручил некоторых диких животных, чтобы использовать их в своих целях. Они должны были не только обеспечивать его молоком, мясом, яйцами, шерстью, но и стать для него друзьями, с которыми он мог бы коротать время.

У большинства животных самцы и самки собираются вместе только во время брачного сезона. После этого они вновь расходятся и продолжают жить порознь. Самки либо оставляют потомство на произвол судьбы, либо растят его без помощи самца. Только в очень редких случаях, например у морских коньков, забота о потомстве является исключительной обязанностью самцов.

Приблизительно в 1500 г. путешественник Висенте Пинсон доставил к испанскому королевскому двору опоссума из Нового Света и уговорил короля и королеву засунуть руку в сумку животного. Это было первое официальное знакомство Европы с животными, названными сумчатыми за похожее на сумку образование на животе.