Это - эпифиты (от греч. «эпи» - на и «фитон» - растение), часто называемые надземными или воздушными, потому что они получают воду в основном непосредственно из влажной атмосферы. Эпифиты - не паразиты. Они сами синтезируют органические вещества и не вредят своим хозяевам - разве что своей тяжестью (под которой ветки иногда ломаются) или узурпацией воздуха и пространства. Эпифиты избрали такую «высотную» жизнь, чтобы приблизиться к свету. В тропиках их бывает так много, что листья основного дерева под ними трудно различить.


Как эпифиты попадают на деревья?

Эпифиты размножаются, как все остальные растения, семенами, спорами и другими способами, в зависимости от вида. Семена и споры заносит на высоту ветер, но особую помощь растениям этого вида оказывают птицы. Усаживаясь на ветки, они расклевывают мясистые плоды, обеспечивая непереварив-шимся семенам новое место жительства.
Какие орхидеи живут на деревьях?

Орхидеи из районов с умеренным климатом, такие, как венерин башмачок, офрис и цефалантера, укореняются в почве. Но в тропиках большинство из тысяч видов орхидей - эпифиты, они растут на деревьях, чтобы обеспечить себе место под солнцем. У орхидей-эпифитов два вида корней. Одни корни удерживают растение на дереве-хозяине или на иной опоре. Другие, пористого строения, свободно свисают с растения, их функция -поглощение воды. Орхидеи - не единственные прекрасные цветы, растущие на других растениях. По красоте с ними могут соперничать лишь орхидные кактусы, которые иногда бывают даже красивее самих орхидей. Орхидные кактусы обычно эпифиты, закрепляющиеся на стволах и ветвях деревьев в верхних ярусах тропических лесов. Эти растения называют кактусами джунглей. Они не имеют устрашающих колючек, типичных для их пустынных родичей. Вместо них растение сплошь покрыто небольшими щетинками и у него длинные свисающие ветки или плоские стебли. Красиво цветущий комнатный цветок, известный как рождественский кактус («декабрист»), - из числа кактусов джунглей, родина его - Бразилия.


Каких эпифитов в природе больше всего?

В смысле разнообразия тропические орхидеи далеко превосходят все остальные эпифиты. Но в количественном отношении бесспорные победители - ананасные, растущие почти исключительно в американских тропиках и субтропиках. Как правило, это короткостебельные растения с жесткими листьями, собранными в розетку. У одних видов семена оперенные, легко переносимые ветром. Семена других разносятся птицами, питающимися плодами.

Ананасные - распространенные комнатные растения с красивыми листьями и крупными, ярко окрашенными цветками. Популярны они и на кухне. Наиболее известный представитель этого семейства ананас -не эпифит. Он растет на земле. Гигант из этого же семейства растет высоко в Андах. Это наземное растение достигает более метра в высоту (вместе с цветоносом). А вот на нем уже растет эпифит -самое маленькое в мире, всего 5 см, растение семейства ананасных, родич испанского мха.


Как эпифиты добывают необходимую им воду?

Эпифиты не имеют прямой связи с землей. Одни виды, растущие в американских тропиках, добывают влагу из водных потоков (они запускают в них длинные воздушные корни и закачивают воду на 20-метровую высоту). Другие эпифиты, подобно растениям пустынь, запасают воду в своих толстых листьях. Листья и стебли многих видов покрыты восковым налетом, уменьшающим потери воды. Часто эпифиты впитывают влагу непосредственно из атмосферы, используя для этого свои свисающие корни. (Другие корни удерживают их на ветвях.) У орхидных пальцевидные воздушные корни заканчиваются «губками», тоже вбирающими воду из воздуха. В засушливый сезон они используют запасы воды, накопленной в утолщениях, называемых ложными луковицами. Папоротники собирают и хранят запасы воды в своем основании, имеющем форму чаши. Ананасные -  настоящие цистерны; крупные виды могут удерживать до нескольких литров воды в чаше, образуемой накладывающимися друг на друга листьями.


Как тропические фикусы душат дерево-хозяина?

Тропический фикус-«душитель», родич плодовой смоковницы, начинает свою жизнь как эпифит, вырастая из семени, которое обронили питающиеся плодами птицы.

Тропический фикус-душитель

Прорастающее семя выбрасывает вверх небольшой побег с листочками, а вниз к земле - нитевидные воздушные корни. Часть корней обвивается вокруг ствола дерева, приютившего чужое семя, а остальные - продолжают расти вниз и в конце концов проникают в почву, в результате чего ускоряется рост всего растения. Вскоре у «душителя» появляется собственный ствол, частью туго обернутый вокруг дерева-хозяина. Его раскидистая крона частично поддерживается похожими на колонны корнями, углубившимися в почву. Отгороженное от света под пологом густой листвы фикуса, сдавленное его корнями и лишенное им воды, а вместе с ней и минеральных веществ, дерево-хозяин в конце концов становится жертвой этого напористого убийцы. Со временем лишь пустота в середине фикуса может напомнить о том, каким необычным способом бывший эпифит добился своей независимости.


Где живут эпифиты

Хотя борьба за место под солнцем заставила растения взбираться на деревья в основном в тропиках, а не в более холодных климатических зонах, привычка к «древолазанию» присуща не только растениям теплых стран. Большинство северных эпифитов - нецветковые растения, это мхи, папоротники и водоросли. Для многих из них не иметь корней в почве - дело вполне естественное. Даже находясь на земле, они добывают необходимую им влагу вовсе не корнями.

Нецветковые растения, живущие на верхушках деревьев, относятся порой к тем же видам, что и живущие на земле. Например, иногда можно увидеть поросль папоротника у основания дерева и некоторых «авантюрных» представителей того же вида - высоко на его стволе или на ветвях.

Многие мхи и печеночники плотно льнут к древесным стволам, но не на большой высоте - их распространение ограничивается лишь потребностью во влаге. Скользкое покрывало на стволах и ветвях деревьев образуют водоросли. Такие лишайники, как хионан-тус виргинский, свешиваются с ветвей деревьев зеленовато-серыми мочалами и внешне поразительно напоминают испанский мох - цветковое, несмотря на свое название, растение.