Во всех областях с теплым климатом деревья дают приют другим растениям, закрепляющимся на их стволах или сидящим на ветвях, как птички на жердочке. Среди таких приютившихся растений орхидеи, семейство ананасных, аронники, кактусы, папоротники, мхи, печеночники и водоросли - растения разных, неродственных групп, объединяемые одним общим признаком: они не укореняются в почве.

Растения эпифиты

Это - эпифиты (от греч. «эпи» - на и «фитон» - растение), часто называемые надземными или воздушными, потому что они получают воду в основном непосредственно из влажной атмосферы. Эпифиты - не паразиты. Они сами синтезируют органические вещества и не вредят своим хозяевам - разве что своей тяжестью (под которой ветки иногда ломаются) или узурпацией воздуха и пространства. Эпифиты избрали такую «высотную» жизнь, чтобы приблизиться к свету. В тропиках их бывает так много, что листья основного дерева под ними трудно различить.


Как эпифиты попадают на деревья?

Эпифиты размножаются, как все остальные растения, семенами, спорами и другими способами, в зависимости от вида. Семена и споры заносит на высоту ветер, но особую помощь растениям этого вида оказывают птицы. Усаживаясь на ветки, они расклевывают мясистые плоды, обеспечивая непереварив-шимся семенам новое место жительства.
Какие орхидеи живут на деревьях?

Орхидеи из районов с умеренным климатом, такие, как венерин башмачок, офрис и цефалантера, укореняются в почве. Но в тропиках большинство из тысяч видов орхидей - эпифиты, они растут на деревьях, чтобы обеспечить себе место под солнцем. У орхидей-эпифитов два вида корней. Одни корни удерживают растение на дереве-хозяине или на иной опоре. Другие, пористого строения, свободно свисают с растения, их функция -поглощение воды. Орхидеи - не единственные прекрасные цветы, растущие на других растениях. По красоте с ними могут соперничать лишь орхидные кактусы, которые иногда бывают даже красивее самих орхидей. Орхидные кактусы обычно эпифиты, закрепляющиеся на стволах и ветвях деревьев в верхних ярусах тропических лесов. Эти растения называют кактусами джунглей. Они не имеют устрашающих колючек, типичных для их пустынных родичей. Вместо них растение сплошь покрыто небольшими щетинками и у него длинные свисающие ветки или плоские стебли. Красиво цветущий комнатный цветок, известный как рождественский кактус («декабрист»), - из числа кактусов джунглей, родина его - Бразилия.


Каких эпифитов в природе больше всего?

В смысле разнообразия тропические орхидеи далеко превосходят все остальные эпифиты. Но в количественном отношении бесспорные победители - ананасные, растущие почти исключительно в американских тропиках и субтропиках. Как правило, это короткостебельные растения с жесткими листьями, собранными в розетку. У одних видов семена оперенные, легко переносимые ветром. Семена других разносятся птицами, питающимися плодами.

Ананасные - распространенные комнатные растения с красивыми листьями и крупными, ярко окрашенными цветками. Популярны они и на кухне. Наиболее известный представитель этого семейства ананас -не эпифит. Он растет на земле. Гигант из этого же семейства растет высоко в Андах. Это наземное растение достигает более метра в высоту (вместе с цветоносом). А вот на нем уже растет эпифит -самое маленькое в мире, всего 5 см, растение семейства ананасных, родич испанского мха.


Как эпифиты добывают необходимую им воду?

Эпифиты не имеют прямой связи с землей. Одни виды, растущие в американских тропиках, добывают влагу из водных потоков (они запускают в них длинные воздушные корни и закачивают воду на 20-метровую высоту). Другие эпифиты, подобно растениям пустынь, запасают воду в своих толстых листьях. Листья и стебли многих видов покрыты восковым налетом, уменьшающим потери воды. Часто эпифиты впитывают влагу непосредственно из атмосферы, используя для этого свои свисающие корни. (Другие корни удерживают их на ветвях.) У орхидных пальцевидные воздушные корни заканчиваются «губками», тоже вбирающими воду из воздуха. В засушливый сезон они используют запасы воды, накопленной в утолщениях, называемых ложными луковицами. Папоротники собирают и хранят запасы воды в своем основании, имеющем форму чаши. Ананасные -  настоящие цистерны; крупные виды могут удерживать до нескольких литров воды в чаше, образуемой накладывающимися друг на друга листьями.


Как тропические фикусы душат дерево-хозяина?

Тропический фикус-«душитель», родич плодовой смоковницы, начинает свою жизнь как эпифит, вырастая из семени, которое обронили питающиеся плодами птицы.

Тропический фикус-душитель

Прорастающее семя выбрасывает вверх небольшой побег с листочками, а вниз к земле - нитевидные воздушные корни. Часть корней обвивается вокруг ствола дерева, приютившего чужое семя, а остальные - продолжают расти вниз и в конце концов проникают в почву, в результате чего ускоряется рост всего растения. Вскоре у «душителя» появляется собственный ствол, частью туго обернутый вокруг дерева-хозяина. Его раскидистая крона частично поддерживается похожими на колонны корнями, углубившимися в почву. Отгороженное от света под пологом густой листвы фикуса, сдавленное его корнями и лишенное им воды, а вместе с ней и минеральных веществ, дерево-хозяин в конце концов становится жертвой этого напористого убийцы. Со временем лишь пустота в середине фикуса может напомнить о том, каким необычным способом бывший эпифит добился своей независимости.


Где живут эпифиты

Хотя борьба за место под солнцем заставила растения взбираться на деревья в основном в тропиках, а не в более холодных климатических зонах, привычка к «древолазанию» присуща не только растениям теплых стран. Большинство северных эпифитов - нецветковые растения, это мхи, папоротники и водоросли. Для многих из них не иметь корней в почве - дело вполне естественное. Даже находясь на земле, они добывают необходимую им влагу вовсе не корнями.

Нецветковые растения, живущие на верхушках деревьев, относятся порой к тем же видам, что и живущие на земле. Например, иногда можно увидеть поросль папоротника у основания дерева и некоторых «авантюрных» представителей того же вида - высоко на его стволе или на ветвях.

Многие мхи и печеночники плотно льнут к древесным стволам, но не на большой высоте - их распространение ограничивается лишь потребностью во влаге. Скользкое покрывало на стволах и ветвях деревьев образуют водоросли. Такие лишайники, как хионан-тус виргинский, свешиваются с ветвей деревьев зеленовато-серыми мочалами и внешне поразительно напоминают испанский мох - цветковое, несмотря на свое название, растение.