Зоны степей простираются в южных районах, где из-за недостатка влаги очень мало деревьев. Африканские саванны, североамериканские прерии, пампасы, льяносы Южной Америки, австралийские буши и степи Азии - все это области, где в основном ландшафте преобладают травы.

В степях из растений господствуют злаки и осоки, среди которых можно встретить серебристый ковыль и зеленые дерновины типчака. Вместе с другими видами растений они образуют густой, бескрайний ковер с редкими вкраплениями кустарников.

Зимой в степи холодно, лежит снег, дуют пронизывающие ветра. Весна же начинается бурно. Жаркое солнце, обогревая землю, приносит в степь новую жизнь. Весной степь поражает буйством красок: на бескрайних просторах цветут тюльпаны — алые, желтые, фиолетовые, яркие маки, разноцветные луки. Весенние запахи придают степи неповторимый аромат. Лето в степи жаркое, и травы быстро выгорают. Засухи часто приводят к степным пожарам.

Среди обилия трав размножаются бесчисленные травоядные животные, в основном насекомые: жуки, кузнечики, саранча. Много в степи грызунов, которые привлекают хищников: орлов, лис, шакалов. Открытые пространства степей — раздолье для стадных копытных: диких лошадей, быков-туров, сайгаков, антилоп. Для охраны степей созданы заповедники.


Возникновение степей

Широкий пояс хвойных лесов тянется через всю северную Сибирь. К югу от этой темно-зеленой тайги простирается желто-коричневая безлесая степь. Почему растительный покров этих двух соседних зон столь различен?

Оказывается, что наличие растительности на определенных  территориях зависит от ряда факторов:

Основной фактор это количество выпадаемых осадков. Деревьям нужно больше влаги, чем траве. Там, где среднегодовое количество осадков ниже критического минимума, деревья расти не могут и земля покрыта травой. Даже если в целом дождей выпадает достаточно, деревья не могут выдерживать длительные периоды засухи. Так обстоит дело в льяносах Колумбии и Венесуэлы. В других степных регионах растущие на довольно больших расстояниях друг от друга одиночные низкорослые деревья и кустарники придают степи сходство с парком. К этому типу относятся большинство обширных африканских степей, известных под названием саванны.

Следующий фактор существования степей это ветер. Постоянные сильные ветры, обдувая листву деревьев, уносят большое количество влаги. Травянистые растения, у которых площадь листьев небольшая, не страдают от такого губительного обезвоживания. В сухой сезон на огромных просторах степей бушуют раздуваемые ветром пожары. Возникая от удара молнии или по вине человека, эти страшные пожары уничтожают деревья. А корни травянистых растений остаются нетронутыми и дают новые ростки.

Еще одним из факторов возникновения степей является большое количество копытных и растительноядных животных. Сама трава образует сплошную плотную дернину, на которой проростки деревьев не могут закрепиться. Животные просто вытаптывают и уничтожают молодые деревья и кустарники. Способствует этому и человек, занимаясь вырубкой лесов  ради древесины или для создания пастбищ.


Животный мир степей

Антилопа сайга

Сорок - пятьдесят лет тому назад в результате неумеренного промысла сайгаки оказались на грани истребления. Ученые нашей страны разработали меры по их охране. В результате численность этих красивых животных стала расти и сейчас не вызывает тревоги.

Животные степи-сайга или сайгак

Обитают сайгаки в европейских и азиатских степях от Калмыкии до Монголии. Держатся стадами в десятки и сотни голов. Это стройные, легкие животные. Огромный нос делает их голову непропорционально большой. Рога имеют только самцы. У сайгаков очень острое зрение. Заметив опасность, они стремительно убегают, развивая скорость до 80 км/ч. При этом иногда кто-нибудь из стада совершает высокий прыжок, чтобы оглядеться и скорректировать направление бега.

Сайгаки - вечные кочевники и перемещаются постоянно, тем самым сохраняя степь. Дело в том, что большие стада вытаптывают и съедают много травы. Если это происходит длительное время на одном месте - так бывает при бесконтрольном выпасе домашних животных, - то степь из-за перевыпаса начинает деградировать - превращаться в пустыню.

В начале зимы, с наступлением гона, начинаются брачные турниры между самцами. Сражения нередко бывают такими ожесточенными, что оканчиваются смертью одного из соперников.


Кулан

Куланы, с их достаточно крупными размерами и относительно небольшими ушами, внешне очень напоминают лошадей. Однако хвост у них похож на ослиный, с кисточкой на конце.

Животные степной зоны - кулан

Обитают куланы в степных и полупустынных районах Азии. Еще в XVI в. эти животные были широко распространены и встречались даже на Украине, в Казахстане и Сибири. С освоением степей человеком многотысячные стада куланов исчезли с исконных мест обитания. Сейчас состояние их численности вызывает тревогу. Несколько сотен особей сохранилось в заповедниках Средней Азии, Монголии, Китая и в некоторых малонаселенных местах Ирана и Афганистана. Вид занесен в Международную Красную книгу. Чтобы сохранить куланов, ученые расселяют их в места былого распространения.

Куланы - стадные животные. Встречаются группами по 6-10 особей, а зимой по нескольку сотен. В табуне верховодит жеребец, вокруг которого держится 4-5 самок и молодые жеребята. Куланы, обитающие в засушливых местах, стараются находиться недалеко от водопоя. Еще бы! Ведь в день кулану необходимо выпить до двух ведер воды.


Антилопа гну

Антилопы гну обитают в широких просторах саванн Центральной и Восточной Африки. Они практически постоянно путешествуют в поисках новых пастбищ. Каждую весну многочисленные смешанные стада антилоп гну, зебр и газелей совершают огромные переходы длиной более 150 км, возвращаясь из Кении в национальный парк Серенгети на равнинах Танзании. Гну прилагают много усилий, обеспечивая своих детенышей хорошим кормом с богатых высокогорных пастбищ, который так необходим малышам для дальнейшего роста.

Антилопа гну

Существует два вида антилоп гну: голубой, или белобородый, гну встречается гораздо чаще, чем покрытый коричневой шерстью белохвостый, или обыкновенный, гну, которого можно теперь встретить только в национальных парках и заповедниках. Высота этих антилоп может составлять от 90 см до 1,7 м. Питаются гну травой и мелким кустарником и, как и все растительноядные животные, постоянно находятся под угрозой нападения со стороны крупных хищников. Особенно уязвимы детеныши антилоп, и выжить могут только самые сильные из них. Главными врагами антилоп ту, которые часто пасутся вместе с другими видами антилоп, а также с зебрами и страусами, являются львы.


Бизоны

Когда-то огромные стада североамериканских бизонов паслись в прериях по всей территории от провинции Альберта до Нью-Мехико. Весной они направлялись на север, по пути самки приносили детенышей, увеличивая поголовье стада. Неконтролируемая охота на этих крупных животных привела к тому, что за последние столетие животные были почти уничтожены. В настоящее время они находятся под охраной закона. Из европейских родственников бизонов - зубров - осталось лишь несколько сотен животных, живущих в национальных парках Германии и Польши.

Бизон



Как бизоны помогли расширению прерий?

Еще до прибытия европейцев обширные пространства на территории нынешних США к востоку от реки Миссисипи были покрыты травой, хотя по климатическим и почвенным условиям там должны были бы расти леса. Многие ученые считают, что помимо периодических пожаров распространению прерий в этом районе способствовали огромные стада бизонов, вытаптывавших и объедавших лесную поросль. Со временем старые деревья погибли, а смены им не было. Выеденная животными трава, в отличие от деревьев, вырастала и занимала их место.

И сегодня ученые наблюдают, как африканские слоны способствуют распространению степной растительности. Эти животные поедают, помимо всего прочего, листья и молодые побеги деревьев, в результате чего растения гибнут. А после исчезновения деревьев их место занимает совсем иной тип растительности.


Каракал

В степных и полупустынных районах Азии и Африки обитает редкая кошка - каракал. Длина тела каракала до 80 см, а высота в холке до 50 см. Телосложение легкое, изящное.

Животный мир степи-каракал

Каракал держится песчаных и нагорных пустынь с зарослями саксаула, тамарикса и других кустарников. Это ловкое, стремительное животное. Как и все кошачьи (кроме гепарда), каракал имеет втяжные когти и подвижные пальцы. Это делает его лапу совершенным хватательным органом. Каракал способен в прыжке ловко схватить любую взлетающую или пролетающую над головой птицу. Он ловит их, взмахивая одновременно обеими передними лапами. В Индии любители охоты издавна приручали каракалов и использовали для ловли птиц и зайцев. Охотясь, каракал бесшумно подкрадывается к стае птиц, например голубей, и стремительно бросается в самую середину, хватая добычу на лету. В пищевой рацион каракала входят также зайцы и грызуны: тушканчики, песчанки, суслики.