Наука о лошадях называется иппологией (от греческого слова hippos - «лошадь»). Считается, что самые первые лошадеподобные животные - гиракотерии - жили около 50 млн лет назад. Изучив остатки их костей и зубов, ученые пришли к выводу, что они, возможно, питались листьями. У гиракотериев было по четыре пальца на передних и по три на задних ногах.

Гиракотерий - предполагаемый предок современных лошадей. За миллионы лет виды изменяются, приспосабливаясь к условиям, в которых они живут. Этот процесс называется биологической эволюцией. В отличие от лошадей, предпочитающих жить на открытых травянистых равнинах, гиракотерий был обитателем лесов.

Гиракотерий-предок лошадей

Чтобы выжить в меняющемся мире, гиракотерии эволюционировали. Около 36 млн лет назад эти древние существа исчезли, но им на смену пришли другие лошадеподобные животные - мезогиппусы. Размером они были с овцу, у них была длинная шея, вытянутая морда, по три пальца на задних ногах и по четыре - на передних.

В семействе лошадиных всего около десяти ныне живущих видов, но существуют сотни пород домашних лошадей. Биологический вид -это совокупность организмов сходного облика, которые могут скрещиваться между собой, давая здоровое, плодовитое потомство. Породы - это разновидности домашних животных внутри одного вида.

Самые ранние свидетельства одомашнивания лошади возрастом 5,5 тыс, лет были найдены археологами в степях на территории современного Казахстана. Сначала лошадей разводили ради мяса и молока, а потом стали ездить на них верхом и перевозить грузы. С древних времен лошади и ослы помогали людям осваивать мир.

Лошадей использовали для полевых работ и перевозки больших грузов. Люди отбирали самых сильных из них, чтобы перевозить воду, собранный урожай и пахать поля. В наши дни в большинстве стран лошадей заменила техника, однако до сих пор немало фермеров по всему миру полагается на их помощь в своем труде.

На протяжении тысяч лет лошадей использовали в военных действиях. В Персии (ныне Иран) и Древнем Риме воины, вооруженные луками и стрелами, на колесницах, запряженных лошадьми, сражались на поле брани или развлекали публику на огромных аренах.

Лошади помогли европейцам завоевать и заселить Америку. Огромные пространства на западе США занимают прерии, где паслись стада бизонов и жили индейцы. Во времена освоения Дикого Запада обозы европейских переселенцев, состоящие из сотен фургонов, запряженных лошадьми, мулами и быками, двигались через эти бескрайние травянистые равнины, чтобы основать фермы, поселки и города.

В Средневековой Европе были популярны конные турниры, в которых рыцари демонстрировали свою ловкость, отвагу и умение управлять лошадьми. Боевые кони рыцарей отличались большим ростом и могучим телосложением, ведь им надо было нести на спине закованного в латы всадника со всем его вооружением.


Жеребята

У кобыл (самок лошадей) обычно рождается один жеребенок. В течение часа после рождения он встает на ноги и начинает ходить. Как и детеныши других копытных, жеребята, появившиеся на свет в дикой природе, подвергаются риску нападения хищников. Но благодаря тому, что они очень долго - около 11 месяцев - развиваются в утробе матери, они рождаются хорошо развитыми и через несколько дней способны быстро бегать.

Появившись на свет, жеребенок несколько минут отдыхает, но скоро пытается встать на ноги и сосать мать. Кобыла хорошенько вылизывает его. Первые дни мать не подпускает к жеребенку других лошадей. В это время они запоминают запах и голос друг друга, и между ними устанавливается прочная связь. Спит кобыла очень чутко и мгновенно просыпается, если жеребенок нуждается в защите или утешении.

Жеребята держатся подле матери первые два месяца жизни. Потом они становятся смелее, предприимчивей и начинают знакомиться с другими членами табуна. Они находят друзей среди сверстников, с которыми любят играть или заниматься грумингом. Жеребята в возрасте от 12 до 24 месяцев называются годовичками. Самок называют кобылками, самцов - жеребчиками.

Домашние лошади и пони живут до 30 лет и даже дольше. Специалисты по зубам могут определить возраст лошади. Передними зубами (резцами) лошадь скусывает траву и другую растительность.

По мере того как лошадь становится старше, ее зубы постепенно стираются.  Резцы становятся короче, а их режущая поверхность изменяет форму - от овальной до круглой, а потом -треугольной. Оценив длину и форму резцов, можно узнать возраст лошади.