На первый взгляд может показаться, что песчаный морской берег пустынен. Однако это впечатление обманчиво: на самом деле песок буквально кишит живыми существами.

Маленькие отверстия показывают, где находятся норки краба-привидения и раков-козочек. По выступающим из трубки перистым щупальцам можно узнать, где зарылись многощетинковые черви сабеллы. Конусообразные черные горки - это крыши домиков червей-пескожилов, которых рыболовы используют как наживку. Морские ежи-сердцевидки, более плоские, чем их глубоководные родичи, покрытые длинными иглами, оставляют на песке U-образный след. А по ленточному следу можно отыскать плоского морского ежа клипеастера или роющую песок морскую звезду. Движущийся бугорок указывает на присутствие хищной натики, или пупочной улитки.


Кто живет выше линии прилива?

На песчаном берегу различают четыре зоны: дальше всего от моря находятся дюны, затем идет супралитораль, литораль (приливно-отливная зона) и, наконец, сублитораль. Последняя зона, постоянно покрытая водой, наиболее благоприятна для живых организмов, а супралитораль населена меньше всего.

На границе между супралиторалью и литоралью при отливе море оставляет водоросли, инкрустированные ракушками обломки дерева, оболочки икры скатов, родственников акул, цепочки будто сделанных из бумаги яйцевых капсул трубача, переднежаберного моллюска. На эти дары моря слетаются чайки, здесь находят пищу и тучи жужжащих мух и несметное множество бокоплавов. Выше уровня полной воды пищи для животных мало, а следовательно, мало и самих животных. Летом палящее солнце иссушает и нагревает верхний слой песка, но на глубине всего нескольких сантиметров песок остается влажным и прохладным. Поэтому, спасаясь от жары и высыхания, многие животные зарываются в песок. Микроскопические живые существа - одноклеточные, называемые простейшими, а также круглые черви и очень мелкие ракообразные - проводят всю свою жизнь в тонком слое морской воды, заполняющем пространство между песчинками.

К немногочисленным более крупным животным относятся крабы-привидения. Когда эти бледно окрашенные -под цвет песка - существа сжимаются в комок и замирают, они становятся практически невидимыми. Большую часть времени они проводят в своих глубоких норах, лишь несколько раз в день краб-привидение боком пробегает по песку к воде, чтобы смочить жабры. Питаются эти животные в основном по ночам.


Песочный доллар

Большинство раковин, которые выискиваю'!’ на пляже собиратели, когда-то принадлежали двустворчатым, брюхоногим и другим моллюскам. Однако плоские раковины с симметрично рас положенными отверстиями, похожие на цветок, принадлежат плоскому морскому ежу клипеастеру, которого и Америке называют «песочным долларом». Плоские морские ежи встречаются повсюду в северных морях, как на песчаных отмелях, так и в более глубоких местах.

Клипеастер покрыт шипами, только у него это короткие красноватые иглы, образующие сплошной бархатистый слой. Находящийся на нижней стороне тела рот снабжен приспособленными для жевания челюстями. Трубчатые ножки, расположенные в форме цветка, высовываются из отверстий в покрывающем животное панцире. Этот плоский морской еж использует ножки не только для движения, но и для дыхания, а также для добывания пищи. Перемещение происходит в результате волнообразных движений ножек и иголок.


Что происходит во время прилива?

Животные, обитающие в приливно-отливной зоне и попеременно оказывающиеся то в воде, то на суше, наиболее активны во время прилива. Крабы-привидения выползают из своих норок на поиски корма. Множество яйцевидных раков-козочек длиной около 2,5 см, которые обычно прячутся глубоко в песке, распускают свои перистые усики, вылавливая из воды пищу. Пескожилы усердно прогоняют воду с песком через свое дугообразно изогнутое тело. Двустворчатые моллюски - морские черенки и псаммобии, - выставив свои трубочки-сифоны, засасывают огромное количество воды.

Большую часть живущих в песке животных кормит море, и, когда вода отступает, они прекращают свою активность.


Где морские черепахи откладывают яйца?

Морские черепахи живут в основном в воде, питаясь водными растениями (зеленые черепахи) и мелкой морской живностью (самые крупные, кожистые черепахи). Когда наступает пора размножения, самки морских черепах поднимаются выше границы прилива и выкапывают глубокие ямы, разгребая песок передними ластами.

В кладке обычно бывает больше сотни яиц, которые черепаха откладывает по одному, причем со стороны кажется, что ей это стоит больших усилий. Черепаха буквально «обливается слезами». На самом деле эти «слезы» -выделения, помогают ей избавляться от избытка соли и очищают глаза от песка. Когда все яйца отложены, самка хвостом и задними ластами зарывает яму и тщательно разравнивает песок. Прогретый на солнце песок становится инкубатором для яиц.

Мечехвосты, которых часто принимают за крабов, хотя в действительности они в родстве не с ракообразными, а с пауками, также откладывают яйца в прибрежный песок. В конце весны на Атлантическом побережье Северной Америки полчища этих одетых в панцирь длиннохвостых существ выбираются на сушу. Самки, которые крупнее самцов, делают неглубокие ямки, куда откладывают по нескольку тысяч яиц. Прижавшись к самкам, самцы оплодотворяют яйца, а набегающие на берег волны вскоре покрывают кладки песком. Спустя две недели яйца проклевываются, а затем высокая приливная волна уносит новорожденных мечехвостов в море.


Морские огурцы

Голотурии (морские огурцы), вытянутое тело которых по форме действительно напоминает огурец, по большей части живут на одном месте. Этим, однако, и ограничивается их сходство с растениями. На самом деле голотурии -животные, относящиеся, как и морские звезды, к типу иглокожих. Подобно морским звездам, голотурии способны передвигаться на трубчатых ножках. В тех местах, где морские огурцы достигают крупных (до 2 м) размеров и где этих животных много, их иногда употребляют в пищу. Съедобные виды известны под малайским названием «трепанг».