При упоминание слово пустыня, перед глазами встает картина голого, бесплодного места, мало приспособленного для жизни. И не смотря на это, флора и фауна пустыни очень разнообразна.

В дневной зной здесь можно встретить лишь нескольких птиц и если повезет, ящериц и насекомых. Но к закату солнца становится прохладнее и жизнь в пустыне оживает. Тушканчики, лисицы, змеи, суслики и множество других живых существ вылезают из своих убежищ и нор в поисках пищи.


Питание животных в пустыне

В пустынях обитает много разнообразных хищников: ящерицы, змеи, шакалы, лисицы, ястребы. Но, как и в любой другой среде обитания, преимущество за растительноядными животными.

Насекомые тучами собираются на растениях, особенно в сезон дождей.

Антилопы, верблюды и другие травоядные жуют жесткие стебли и листья кустарников. Грызуны поедают мясистые луковицы и клубни, большинство животных довольствуются только семенами, которыми усыпана пустыня.

Песчанки, тушканчики и некоторые кенгуровые прыгуны запасаются кормом впрок и потом живут такими запасами. Ящерицы-ядозубы и леопардовые эублефары тоже заранее готовятся к трудным временам. Когда пищи в достатке, они наедаются впрок, накапливая избыток в хвосте в виде жировых отложений.


Многие пустынные животные окрашены гораздо светлее, чем представители тех же самых или близкородственных видов, живущие в других местах. Бледная окраска - часть естественной системы охлаждения обитателей пустыни, потому что светлые тона отражают солнечные лучи, а темные их поглощают. Такая окраска служит и маскировкой, делая животных менее заметными на фоне светлой сухой пустыни.

У ящериц, например, система терморегуляции настолько совершенна, что окраска изменяется даже в течение суток. Утром животное темное, к полудню оно светлеет, а к вечеру снова темнеет.


Вода в пустыне для животных

Вокруг водоемов в пустыне кипит жизнь. Птицы и крупные млекопитающие регулярно наведываются к ним, чтобы напиться. Но многие другие обитатели пустыни способны выжить и вдали от источников воды.

Некоторым животным, хотя таких меньшинство, достаточно утренней росы. Хищники большую часть жидкости получают за счет влаги, содержащейся в телах их жертв. Многие травоядные ограничиваются водой, которой богаты сочные листья и стебли растений.

Удивительно приспособлены к жизни в пустыне тушканчики и кенгуровые прыгуны: этим грызунам совсем не нужно пить - им хватает небольших количеств воды, образующейся в их организме в процессе пищеварения.

Горб верблюда

Рассказы о верблюдах, много дней бредущих по пустыне без воды и почти без пищи, не преувеличение - эти животные действительно прекрасно приспособлены к жизни в пустыне. Однако, вопреки распространенному мнению, верблюд не запасает воду в желудке или в горбу.

У верблюда отсутствует подкожный жировой слой. Жир у него накапливается в горбу. Когда пищи и воды становится недостаточно, животное использует отложения жира не только как источник энергии, но и как источник воды, выделяющейся при расщеплении жира. Таким же образом верблюд использует и воду, содержащуюся в других тканях организма.

Верблюд может обходиться без воды в течение нескольких дней. При этом в результате обезвоживания животное может терять до 25% веса. Но когда томимый жаждой верблюд наконец доберется до воды, он способен за 15 минут выпить до 100 л. Вода быстро поступает в ткани и вскоре вес «иссохшего» животного восстанавливается.

В пустыне приспособление к одинаковым условиям жизни создает сходство даже между животными, относящимися к неродственным видам. Так, североамериканские кенгуровые прыгуны и африканские тушканчики похожи не только внешне, но и по образу жизни.

К числу животных, обитающих в пустынях Нового Света и имеющих «двойников» в пустынях Старого Света, принадлежат также американский корсак и африканский фенек, калифорнийский заяц и африканский заяц и некоторые змеи.

Слишком большие уши этих ночных хищников помогают им находить добычу в темноте. Уши служат им также для охлаждения, излучая избыточное тепло. Большие задние ноги, обеспечивающие быстрое передвижение прыжками, помогают этим мелким грызунам спасаться от хищников.