Разница между прериями и пампой

По традиции прерией называют степь, занимающую большую часть территории на западе США и Канады, а пампой или пампасами - степи Аргентины. Prairie - старофранцузское слово, означающее «луг»; pampa - испанский вариант индейского слова, означающего «равнина».

Это не единственные местные названия степных территорий. На севере Южной Америки могучая река Ориноко протекает по бескрайним степям, которые называют льянос (lllano по-испански означает «плоский»), В Южной Африке степь называют вельдом, что по-голландски означает «поле». Самая большая в мире непрерывная степная зона, на всех языках именуемая русским словом «степь», простирается от Центральной Европы на западе до Сибири на востоке.

Общая площадь всех степей земного шара составляет около четверти земной суши. Известные под разными названиями, они занимают обширные пространства на всех континентах, за исключением Антарктиды. Для природных степей наиболее характерны копытные животные.


Возникновение степей

Широкий пояс хвойных лесов тянется через всю северную Сибирь. К югу от этой темно-зеленой тайги простирается желто-коричневая безлесая степь. Почему растительный покров этих двух соседних зон столь различен?

Оказывается, что наличие растительности на определенных  территориях зависит от ряда факторов:

Основной фактор это количество выпадаемых осадков. Деревьям нужно больше влаги, чем траве. Там, где среднегодовое количество осадков ниже критического минимума, деревья расти не могут и земля покрыта травой. Даже если в целом дождей выпадает достаточно, деревья не могут выдерживать длительные периоды засухи. Так обстоит дело в льяносах Колумбии и Венесуэлы. В других степных регионах растущие на довольно больших расстояниях друг от друга одиночные низкорослые деревья и кустарники придают степи сходство с парком. К этому типу относятся большинство обширных африканских степей, известных под названием саванны.

Следующий фактор существования степей это ветер. Постоянные сильные ветры, обдувая листву деревьев, уносят большое количество влаги. Травянистые растения, у которых площадь листьев небольшая, не страдают от такого губительного обезвоживания. В сухой сезон на огромных просторах степей бушуют раздуваемые ветром пожары. Возникая от удара молнии или по вине человека, эти страшные пожары уничтожают деревья. А корни травянистых растений остаются нетронутыми и дают новые ростки.

Еще одним из факторов возникновения степей является большое количество копытных и растительноядных животных. Сама трава образует сплошную плотную дернину, на которой проростки деревьев не могут закрепиться. Животные просто вытаптывают и уничтожают молодые деревья и кустарники. Способствует этому и человек, занимаясь вырубкой лесов  ради древесины или для создания пастбищ.

Птицы в степях

В городе Солт-Лейк-Сити в штате Юта стоит статуя чайки, воздвигнутая в честь птиц, спасших первых переселенцев-мормонов от нашествия насекомых. В то время, как и теперь, чайки гнездились на островах Большого Соленого озера. Вода в озере слишком соленая, чтобы в нем могла жить рыба, и чайки питаются кузнечиками и другими насекомыми в раскинувшихся неподалеку степях.

Хотя посреди сухой степи встреча с птицами, которых мы привыкли связывать с водой, может вызвать удивление, в более влажных и не слишком жарких ее районах утки и гуси совсем не редкость. Дело в том, что прерии, степи и пампасы далеко не безводные земли. Вода задерживается во впадинах, естественных или созданных человеком. Талые воды в конце зимы и ливни в сезон дождей пропитывают почву и образуют временные ручьи и мелководные пруды.

В степях водятся сотни видов крупных и мелких птиц, которые гнездятся на земле. Орлы, как правило, гнездятся на деревьях, но в Сибири есть один вид, строящий гнезда на земле, а маленькая пещерная сова, живущая в Северной Америке, иногда роет норы. Самые крупные в мире птицы - африканский страус, похожий на страуса южноамериканский нанду и австралийский эму -тоже обитатели степей. Все эти птицы слишком тяжелые, чтобы летать.


Степные млекопитающие

Степь, по определению, - это открытое пространство. Здесь мало мест, где можно спрятаться, и почти ничто не препятствует движению бегущего стада. Обитающие в степях животные, особенно копытные млекопитающие, необычайно осторожны и очень быстро бегают. Для большей безопасности многие растительноядные, например австралийские кенгуру, ведут стадный образ жизни. Такие крупные хищники, как, например львы и африканские гиеновидные собаки, также живут группами, или прайдами.

Другая общая черта животных, приспособившихся к степным условиям, - рытье нор. Луговые собачки в Северной Америке, суслики в Азии роют норы в земле под травой. Устраивая свое жилище и прокладывая ходы, эти грызуны перепахивают большие массы почвы, что способствует повышению ее плодородия.


Насекомые в степях

Хотя в большинстве случаев наше внимание привлекают млекопитающие и птицы, но больше всех здесь находится насекомых. В степи живут жуки, тли, мухи, пчелы, осы, бабочки и, конечно, сверчки, кобылки, кузнечики и саранча. При использовании степей для сельскохозяйственных целей некоторые насекомые становятся очень опасными вредителями. Однако в природных условиях они не только опыляют многие растения, но и служат пищей для птиц, рептилий и мелких грызунов.Те, в свою очередь, становятся добычей более крупных животных. Обычно насекомоядные животные способствуют поддержанию численности насекомых на уровне, оптимальном для данной среды, но в отдельные годы она достигает угрожающих масштабов. Самыми известными примерами служат, вероятно, нашествия саранчи на Ближнем Востоке и в Африке.