Зоны степей простираются в южных районах, где из-за недостатка влаги очень мало деревьев. Африканские саванны, североамериканские прерии, пампасы, льяносы Южной Америки, австралийские буши и степи Азии - все это области, где в основном ландшафте преобладают травы.

Степи являются родиной огромного количества насекомых, колоссальных стад травоядных животных и некоторых хищников. В африканской саванне находят приют такие виды животных, как антилопы и зебры, а в австралийском буше обитают кенгуру.

Возникновение степей

Широкий пояс хвойных лесов тянется через всю северную Сибирь. К югу от этой темно-зеленой тайги простирается желто-коричневая безлесая степь. Почему растительный покров этих двух соседних зон столь различен?

Оказывается, что наличие растительности на определенных  территориях зависит от ряда факторов:

Основной фактор это количество выпадаемых осадков. Деревьям нужно больше влаги, чем траве. Там, где среднегодовое количество осадков ниже критического минимума, деревья расти не могут и земля покрыта травой. Даже если в целом дождей выпадает достаточно, деревья не могут выдерживать длительные периоды засухи. Так обстоит дело в льяносах Колумбии и Венесуэлы. В других степных регионах растущие на довольно больших расстояниях друг от друга одиночные низкорослые деревья и кустарники придают степи сходство с парком. К этому типу относятся большинство обширных африканских степей, известных под названием саванны.

Следующий фактор существования степей это ветер. Постоянные сильные ветры, обдувая листву деревьев, уносят большое количество влаги. Травянистые растения, у которых площадь листьев небольшая, не страдают от такого губительного обезвоживания. В сухой сезон на огромных просторах степей бушуют раздуваемые ветром пожары. Возникая от удара молнии или по вине человека, эти страшные пожары уничтожают деревья. А корни травянистых растений остаются нетронутыми и дают новые ростки.

Еще одним из факторов возникновения степей является большое количество копытных и растительноядных животных. Сама трава образует сплошную плотную дернину, на которой проростки деревьев не могут закрепиться. Животные просто вытаптывают и уничтожают молодые деревья и кустарники. Способствует этому и человек, занимаясь вырубкой лесов  ради древесины или для создания пастбищ.

 

Животный мир степей

Антилопа сайга

Нос у антилопы-сайги, которая обитает в среднеазиатских степях, выглядит причудливо, словно его надули. Однако это вздутие не случайно, оно выполняет определенную роль. Когда зимой сайга вдыхает ледяной воздух, он, прежде чем попасть в легкие, прогревается и фильтруется у нее в носу. Рога самцов сайги широко используются в китайской медицине, ради них эти антилопы истреблялись раньше в больших количествах. В настоящее время этот вид животных находится под охраной закона.

 

Нелетающие птицы

В степных зонах живут самые большие нелетающие птицы: в африканской саванне - страусы, в австралийском буше - страусы эму и в южноамериканских пампасах - нанду. Кроме человека, у взрослых страусов нанду практически нет врагов. Однако молодые нанду легко становятся добычей мелких млекопитающих и хищных птиц. Именно поэтому самцы нанду охраняют яйца и детенышей до тех пор, пока молодые нанду смогут защищать себя сами.

 

Антилопа гну

Антилопы гну обитают в широких просторах саванн Центральной и Восточной Африки. Они практически постоянно путешествуют в поисках новых пастбищ. Каждую весну многочисленные смешанные стада антилоп гну, зебр и газелей совершают огромные переходы длиной более 150 км, возвращаясь из Кении в национальный парк Серенгети на равнинах Танзании. Гну прилагают много усилий, обеспечивая своих детенышей хорошим кормом с богатых высокогорных пастбищ, который так необходим малышам для дальнейшего роста.

Существует два вида антилоп гну: голубой, или белобородый, гну встречается гораздо чаще, чем покрытый коричневой шерстью белохвостый, или обыкновенный, гну, которого можно теперь встретить только в национальных парках и заповедниках. Высота этих антилоп может составлять от 90 см до 1,7 м. Питаются гну травой и мелким кустарником и, как и все растительноядные животные, постоянно находятся под угрозой нападения со стороны крупных хищников. Особенно уязвимы детеныши антилоп, и выжить могут только самые сильные из них. Главными врагами антилоп ту, которые часто пасутся вместе с другими видами антилоп, а также с зебрами и страусами, являются львы.

 

Бизоны

Когда-то огромные стада североамериканских бизонов паслись в прериях по всей территории от провинции Альберта до Нью-Мехико. Весной они направлялись на север, по пути самки приносили детенышей, увеличивая поголовье стада. Неконтролируемая охота на этих крупных животных привела к тому, что за последние столетие животные были почти уничтожены. В настоящее время они находятся под охраной закона. Из европейских родственников бизонов - зубров - осталось лишь несколько сотен животных, живущих в национальных парках Германии и Польши.

Как бизоны помогли расширению прерий?

Еще до прибытия европейцев обширные пространства на территории нынешних США к востоку от реки Миссисипи были покрыты травой, хотя по климатическим и почвенным условиям там должны были бы расти леса. Многие ученые считают, что помимо периодических пожаров распространению прерий в этом районе способствовали огромные стада бизонов, вытаптывавших и объедавших лесную поросль. Со временем старые деревья погибли, а смены им не было. Выеденная животными трава, в отличие от деревьев, вырастала и занимала их место.

И сегодня ученые наблюдают, как африканские слоны способствуют распространению степной растительности. Эти животные поедают, помимо всего прочего, листья и молодые побеги деревьев, в результате чего растения гибнут. А после исчезновения деревьев их место занимает совсем иной тип растительности.