У ондатры есть еще одно название - мускусная крыса. Это название самая крупная из полевок получила за выделяемый анальными железами резко пахнущий секрет (мускус).

Ондатра

Ондатра — уроженка Северной Америки. В начале XX столетия в пруд неподалеку от Праги были выпущены несколько этих грызунов, и их многочисленные потомки постепенно распространились по  Европе. В 1930-х гг. новые партии ондатр начали свободную жизнь в лесах Финляндии и Советского Союза. В результате сегодня распространены почти по всей Европе и Азии. Селятся они в основном по берегам водоемов и на болотах, в том числе солончаковых. Приспособившись к жизни в холодном и умеренном климате, ондатры не боятся холодов до -30 С, но обитают лишь там, где зимой водоемы не замерзают до дна.

Главное достоинство ондатры - ценный мех. Из шкурок шьют красивые шубы и шапки. В США каждый год добывают 5-7 млн. ондатр, а в Канаде - около 2 млн. В XX веке в ряде стран создавались ондатровые фермы, но зверьки проявляли такую агрессивность к сородичам, что попытки их совместного содержания потерпели неудачу. К сожалению эти млекопитающие порой наносят серьезный ущерб: прорытые ими  дамбах и донном грунте туннели приводят к оседанию берегов и противопаводковых плотин .

В Европе первые ондатры появились в 1905 году: их завезли в Чехию для очистки от зарастания водоемов.


Жизнь ондатры

На 1 га болот на североамериканском континенте обитают от 7 до 87 зверьков. Количество ондатр  на данной территории зависит от наличия кормов.
Ондатра плавает со скоростью 3-5 км/час, гребя сильными задними лапами и сложив передние под подбородком. Ныряет она обычно на 2-3 минуты, но находиться под водой способна и все 15 минут.

Хатку ондатры строят из стеблей  тростника, скрепляя их илом. Внутри хатки имеется сухая камера, с подводным коридором, она достигает 1-2 м в поперечнике и около 1 м в высоту.

К числу естественных врагов ондатры принадлежат пернатые хищники, выдры, еноты, норки, аллигаторы, крупные хищные рыбы и змеи.

Ондатра может поселиться и в норе, вырытой в обрывистом речном берегу. Подводный коридор имеет длину около 10 м и ведет в сухую жилую камеру.

Ондатры живут парами, населяя берега стоячих водоемов или рек с медленным течением. Если весной уровень воды понижается, ондатра совершает обход своей территории и заново помечает ее границы. В соперничестве за лучшие участки между зверьками разгораются жестокие драки, в которых участвуют как самцы, так и самки. В пылу сражения противники пускают в ход острые резцы, нанося друг другу глубокие раны. Пара ондатр обороняет владения диаметром около 60 м. На этой территории находится хатка или нора, ведущий к ней подземный туннель, «обеденная» платформа и система водных троп в прибрежной растительности.

Ондатра ведет в основном ночной образ жизни и днем выходит из убежища только в пасмурную, туманную или дождливую погоду. Почти все время грызун проводит в воде, плавая по сети проложенных среди зарослей каналов. Потревоженный зверек мгновенно ныряет, шлепком хвоста по воде оповещая соседей об опасности. Вегетарианский рацион ондатры состоит из стеблей, листьев и корней растений; излюбленное блюдо — кувшинки и зелень рдеста. Растительная диета иногда дополняется мелкими рачками, рыбами и лягушками.


Размножение ондатр

Там, где более холодный климат, сезон размножения у ондатр приурочен к апрелю-маю. В  теплых районах США грызуны размножаются круглый год, однако их выводки невелики и состоят обычно из 2-3 детенышей. Внешний вид самцов и самок схож. У тех и других имеются парные анальные железы, которые к брачному сезону у самцов заметно становятся больше.

Беременность продолжается всего 25-30 дней, а роды происходят в гнездовой камере хатки или норы. В среднем самка производит на свет от 2 до 7, иногда до 11 детенышей.  Покидая жилище, самка старательно укрывает потомство сухими растениями, чтобы малыши не замерзли. В две недели от роду юные ондатры прозревают, начинают самостоятельно покидать жилища и плавать. Спустя 3-4 недели кормление молоком прекращается. Иногда молодь остается в старой хатке, а родители строят для себя новую, но гораздо чаще взрослые сохраняют за собой прежнюю территорию, а детеныши селятся где-нибудь по соседству. Половая зрелость наступает у ондатр в начале следующей весны.


Родственные виды ондатры

К семейству хомяковых принадлежат 120 видов грызунов, для которых характерно плотное телосложение, большая голова и растущие в течение всей жизни резцы. Представители этого семейства обитают в поясе холодного и умеренного климата Северного полушария, как правило, селясь на открытых пространствах в тундре, прериях, степном редколесье или на заросших кустарниками территориях. Ондатра и несколько видов водяных полевок ведут земноводный образ жизни.

Юго-западная водяная полевка (Arvicola sapidus) обитает на Пиренейском полуострове и во Франции. Ее волосяной покров напоминает мышиную шерсть. Спина и бока — коричневые, брюшко — светлое.

Европейская водяная полевка (Arvicola terrestris) отличается светлой серовато-бурой окраской. Населяет Европу и значительную часть Азии.